Bitcoin como gran petróleo: ¿la próxima gran lucha medioambiental?

Como fabricante de Bitcoin que cubrió la industria petrolera como periodista, veo paralelismos entre los dos que pueden perseguir la criptomoneda.

Mino Bitcoins, y en una vida anterior, cubrí la industria petrolera como periodista. Cada vez me doy cuenta de que los dos mundos son iguales. Bitcoin es petróleo.

Y un día, Bitcoin se convertirá en un gran petróleo, y todos los que se metan en él renacerán como enemigos del movimiento ambiental, vistos como saqueadores del planeta y como los malos en la lucha contra el cambio climático, igual que el petróleo.

La huella medioambiental de Bitcoin la perseguirá. Nadie lo ha señalado, pero está dolorosamente claro: si podemos predecir el crecimiento de una industria por el de otra diferente, entonces el petróleo es la bola de cristal de Bitcoin.

La mayoría de las criptomonedas, de las cuales Bitcoin es la primera y más valiosa, se crean ejecutando servidores para resolver rompecabezas matemáticos, o «minería».

Tengo una instalación que hace eso en Calgary, la capital petrolera de Canadá, y su modelo de negocios es similar al de la industria dominante de la ciudad. Tanto el beneficio por la generación como la venta de un producto cuyo precio oscila entre la oferta y la demanda. Algunos en Calgary participan en ambas.

El mundo de la criptoeconomía es más grande que la minería, así como el gran petróleo vagamente definido es más que los que extraen el crudo. Pero las acciones de ambos sectores se mueven en sincronía con el valor del activo subyacente.

El petróleo se considera volátil en las finanzas. En los dos años posteriores a 2014, su precio cayó más de un 70%, similar a la caída de Bitcoin en 2018. Los despidos barrieron ambas industrias.

Mientras que el petróleo tiene usos tangibles, la mayor parte de las compras y ventas se hacen en papel por comerciantes que buscan ganancias, sin que los barriles cambien de manos. Hace mucho tiempo, aprendí a operar con criptomonedas de los profesionales del petróleo.

Luego está el medio ambiente. El petróleo es un gran delincuente. También Bitcoin. La minería utiliza tanta energía como un país pequeño, según algunas estimaciones. Los mineros compiten por monedas limitadas, lo que resulta en una carrera armamentista, y ese uso de energía aumenta constante y rápidamente.

En China, que lidera la explotación minera de Bitcoin, el 60% de la energía proviene del carbón. Incluso si la minería utiliza energía limpia, tiene el costo de oportunidad de no utilizarla para fines más ecológicos, como la carga de automóviles eléctricos, que sustituyen a los vehículos que consumen combustibles fósiles.

Las dos industrias no son los únicos delincuentes ambientales, pero son grandes objetivos. El petróleo es actualmente el más grande. Esto se debe en parte a que la industria es prominente, representada internacionalmente por grupos organizados y de alto perfil. Los ataques son visibles.

Los ecologistas también ven el petróleo como algo sin futuro e innecesario. Los coches contaminan, pero pocos protestan frente a una fábrica de General Motors: un día, todos sus productos podrían ser eléctricos, pero el petróleo sigue siendo petróleo para siempre.

Estos dos puntos se aplican bien a Bitcoin. «Cómo comprar Bitcoin» ocupó el tercer lugar en las búsquedas de Google para 2017. Con las fusiones y adquisiciones más que duplicándose en 2018, la criptomoneda se está organizando cada vez más.

Los grandes operadores de criptomonedas han sido acusados de manipulación de precios, y sus conflictos han sacudido el mercado. Suena como el cártel de la Organización de Países Exportadores de Petróleo dominado por Arabia Saudita.

Bitcoin también ha sido acusado por los expertos de no tener futuro y de ser innecesario. Tiene un gran potencial para revolucionar las finanzas, pero una década después de su nacimiento, la persona común todavía no tiene un uso práctico de ellas.

Es cierto que el valor total de todas las criptomonedas es sólo una décima parte del valor de más de 1tn. de petróleo que se produce cada año. Pero la Agencia Internacional de la Energía ha dicho que la demanda mundial de petróleo alcanzará su punto máximo en 2040, a medida que el mundo busque una energía más limpia.

No es este día, pero puede llegar un día en que el gran petróleo se reduzca o cambie, convirtiéndose en un objetivo menos importante para los ecologistas. Bitcoin es el próximo enemigo natural.

La advertencia es que la criptomoneda sigue creciendo. Bitcoin -tanto la moneda como la industria- ha sufrido peores caídas que la de 2018 y ha salido reforzada. Pero el pasado no es un mapa para el futuro.

Sin embargo, ya se están trazando las líneas de batalla. Mientras que los académicos y los medios de comunicación han notado desde hace mucho tiempo el uso de la electricidad en la minería, el año 2018 marca el año en que las publicaciones ambientales y progresistas comenzaron a dar la voz de alarma.

El pasado mes de diciembre, un escritor de la publicación verde Treehugger se regocijó por la caída del precio de la criptomoneda: «Bitcoin es un colosal desperdicio de energía que pronto dejará de existir. Que te vaya bien».

La empresa canadiense Hut 8 Mining Corp, que dice que es la más grande de su tipo en ser incluida en la lista pública, utiliza tanta energía que un pequeño pueblo tiene el derecho contractual de desconectarse en caso de que los residentes no tengan suficiente electricidad.

Abjasia ha anunciado el cierre de 15 explotaciones mineras por motivos de consumo de electricidad. Las municipalidades del estado de Washington han frenado la actividad. Noruega ha excluido a los mineros de los subsidios de poder, y un político de izquierda llamó a la actividad «la forma más sucia de producción de criptomonedas».

Los mineros tienen mucho en lo que pensar -si no es por el planeta, entonces por la supervivencia- porque esta es una lucha que se avecina.

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